Tên lửa hành trình thường bay ở tầm thấp nên có khả năng tránh được việc bị phát hiện bởi radar cảnh giới của đối phương. Việc sử dụng động cơ tuabin khiến tên lửa hành trình chỉ có khả năng bay ở tốc độ khoảng Mach 1 (khoảng 1.200 km/h) nhưng có lợi thể là giúp tầm bắn vươn được ra xa hơn. 

Tất cả các tên lửa hành trình hiện nay như Tomahawk của Mỹ và Kalibr của Nga đều chỉ có tốc độ thấp hơn 1.200km/h .

Tên lửa siêu thanh thở bằng không khí.

Tuy nhiên, Vũ khí siêu thanh (HAWC) mà Mỹ đang phát triển có thể thay đổi tất cả những điều nói trên. HAWC sẽ sử dụng động cơ phản lực tĩnh siêu âm (scramjet) để giúp nó đạt được vận tốc lớn hơn Mach 5 (6.100 km/h) thậm chí là Mach 10 (12.200 km/h).

Động cơ scramjet thường được trang bị trên rất nhiều máy bay chiến đấu. Nguyên lí làm việc của nó là bơm không khí vào động cơ trước khi luồng khí này được làm nóng lên bởi nhiên liệu cháy. Khí nóng này được đẩy ra sau khu vực ống xả của động cơ và tạo ra lực đẩy.

 
Khả năng tấn công của tên lửa.

Do không khí được bơm vào động cơ ở tốc độ siêu âm nên nó cũng có vận tốc siêu âm khi được truyền xuống ống xả, từ đó tạo ra được lực đẩy vô cùng lớn.